Como contrarestar la soledad

Los Efectos Sorprendentes de la Soledad en la Salud

Los efectos potencialmente dañinos de la soledad y el aislamiento social sobre la salud y la longevidad, especialmente entre los adultos mayores, están bien establecidos.

 

Por ejemplo, en 2016 informé sobre una investigación que descubrió que la soledad puede perjudicar la salud al aumentar los niveles de hormonas del estrés y la inflamación, lo que a su vez puede aumentar el riesgo de enfermedades cardíacas, artritis, diabetes tipo 2, demencia e incluso intentos de suicidio.

Entre las personas mayores que reportaron sentirse excluidas, aisladas o sin compañía, la capacidad de realizar actividades diarias como bañarse, asearse y preparar comidas declinó y las muertes aumentaron durante un período de estudio de seis años en relación con las personas que no reportaron ninguno de estos sentimientos.

La soledad y la salud mental

A medida que la investigación avanza en estos temas, los científicos están adquiriendo una comprensión más refinada de los efectos de la soledad y el aislamiento en la salud. También están examinando factores como quiénes son los que probablemente se verán más gravemente afectados y qué tipo de intervenciones pueden reducir los riesgos asociados.

Algunos hallazgos sorprendentes sobre la soledad.

Primero, aunque equivalentes en riesgo, la soledad y el aislamiento social no necesariamente van de la mano, el aislamiento social denota pocas conexiones o interacciones sociales, mientras que la soledad implica la percepción subjetiva del aislamiento: la discrepancia entre el nivel deseado y el nivel real de conexión social.

En otras palabras, las personas pueden estar socialmente aisladas y no sentirse solas; simplemente prefieren una existencia más hermética. De la misma manera, las personas pueden sentirse solas incluso cuando están rodeadas de mucha gente, especialmente si las relaciones no son emocionalmente gratificantes.

Ser soltero es un riesgo significativo, pero no todos los matrimonios son felices. Tenemos que considerar la calidad de las relaciones, no sólo su existencia o cantidad.

Existe una correlación entre la soledad y la interacción social, pero no en todos. Puede ser simplista sugerir a las personas que se sienten solas que traten de interactuar más con los demás.

Quizás igualmente sorprendente es el hallazgo de que los adultos mayores no son necesariamente los más solitarios entre nosotros. Aunque la mayoría de los estudios sobre los efectos de la soledad se han centrado sólo en las personas mayores.

En todo caso, la intensidad de la soledad disminuye desde la edad adulta hasta la mediana edad y no se intensifica de nuevo hasta la vejez más avanzada. Sólo el 30 por ciento de los adultos mayores se sienten solos con bastante frecuencia.

Peligros de la soledad

Estudios clínicos documentados

Se encontraron mayores riesgos para los menores de 65 años que para los mayores de 65, los adultos mayores no deben ser el único foco de los efectos de la soledad y el aislamiento social.

Además, aunque no es seguro que la soledad o el aislamiento social tengan un efecto mayor en la salud y la longevidad, si reconocemos las conexiones sociales como una necesidad humana fundamental, entonces no podemos descartar los riesgos de estar socialmente aislados incluso si la gente no se siente sola.

La soledad y la enfermedad de Alzheimer

Igualmente intrigante es un hallazgo reciente que sugiere que la soledad puede ser un signo preclínico de la enfermedad de Alzheimer. Usando datos del Harvard Aging Brain Study de 79 adultos cognitivamente normales que viven en la comunidad, se encontraron una relación entre la puntuación de los participantes en una evaluación de tres preguntas sobre la soledad y la cantidad de amiloide en sus cerebros.

La acumulación de amiloide se considera un signo patológico principal de la enfermedad de Alzheimer.

En este estudio, la soledad no se asoció con la extensión de la red social o actividad social de las personas, ni siquiera con su estatus socioeconómico. Sin embargo, en otro estudio de adultos mayores de 50 años, publicado a principios de este año en el International Journal of Geriatric Psychiatry, los coautores informaron que la soledad se relacionaba con el empeoramiento de la función cognitiva durante un período de 12 años, mientras que inicialmente la función cognitiva deficiente no condujo a un aumento de la soledad.

Cuando los investigadores examinaron sus hallazgos más de cerca, descubrieron que la depresión, incluso la depresión relativamente leve, tenía un efecto mayor que la soledad sobre el riesgo de deterioro cognitivo.

Ahora hay pruebas sólidas que relacionan los síntomas depresivos mayores con una mayor progresión de la cognición normal a un deterioro cognitivo leve y de un deterioro cognitivo leve a la demencia, sugiriendo que la soledad, así como la depresión de bajo grado y más grave, podrían tener efectos patológicos similares en el cerebro.

Como contrarrestar la soledad

Todo lo cual plantea la pregunta de cómo se puede contrarrestar la soledad y el aislamiento social para ayudar a prevenir el deterioro cognitivo y otros efectos adversos para la salud.

Como contrarestar la soledad

Las sugerencias para adultos solitarios o socialmente aislados han incluido tomar una clase, tener un perro, hacer trabajo voluntario y unirse a un centro de ancianos.

Un programa británico, llamado Befriending, implica la compañía individual de un voluntario que se reúne regularmente con una persona solitaria. Aunque tales programas pueden mostrar una mejoría modesta en las medidas de depresión y ansiedad, se desconoce su importancia a largo plazo.

En un estudio de 14 ensayos sobre la amistad, no se encontró ningún beneficio significativo en general en las medidas de depresión, calidad de vida, grado de soledad, autoestima y bienestar.

Otro programa llamado LISTEN, desarrollado por la Escuela de Enfermería de la Universidad de West Virginia, es una forma de terapia cognitiva conductual para contrarrestar la soledad.

Consiste en cinco sesiones de dos horas de duración con pequeños grupos de personas solitarias que exploran lo que quieren de las relaciones, sus necesidades, patrones de pensamiento y comportamientos.

 

 

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